"Guia das Moças" Lição 3: Como identificar um grifter

Um grifter diria que este era um animal real, e não uma obra de arte legal. (Crédito da foto: Oriana Schwindt)

Jim e Jane * eram, de acordo com as resenhas do Couchsurfing, um belo casal de septuagenários no centro de Minnesota que gostava de receber viajantes. Eles tinham uma paixão por viagens e adoravam a natureza de dar e receber da comunidade do Couchsurfing. Eles ouviram histórias tão interessantes e ficaram, eles mesmos, com pessoas tão interessantes.

* Os nomes foram alterados por razões que em breve se tornarão óbvias

Mesmo se eu não tivesse sido limitado pelo orçamento e pela escolha do host (não havia muitos na área), não teria pensado duas vezes em ficar com Jim e Jane. Um casal de idosos que achou meu projeto fascinante? O que poderia dar errado?

A primeira coisa que notei foi o cheiro. Como se alguém tivesse deixado um jantar de Ação de Graças intacto na mesa por algumas semanas, coberto de mofo e urina de gato. (Eu nunca vi nenhuma evidência de um gato ou qualquer outro animal que não os mosquitos e mariposas pairando em todos os cômodos.) engasgos toda vez que entrei na casa.

A segunda coisa que notei foi que essa era essencialmente uma casa acumuladora. Talvez não seja ruim o suficiente, ainda, para justificar a participação em um episódio de Hoarders, mas se aproximando da candidatura.

Pilhas de correio, abertas e fechadas, alinhavam-se nos corredores. Roupas - novas, velhas, restos - e eletrônicos extintos enchiam os espaços. Torres de caixas acumulavam poeira; centenas de fitas VHS cobriam as paredes e o chão da sala - eles ainda gravavam programas de TV, em vez de usar o DVR. Antigas bonecas descansavam em móveis. Uma sensação de podridão invadiu o lugar.

A terceira coisa que notei foi que a Fox News estava na sala.

O último não foi, como os outros, um problema. Simplesmente um detalhe a ser lembrado durante a conversa.

Jim e Jane haviam preparado o jantar para todos nós, uma refeição de boas-vindas. A generosidade me tocou.

Então Jim começou a me pressionar em minhas opiniões políticas. "Foi interessante ler o que você escreveu sobre a eleição", disse ele. "Considerando que votamos em Donald Trump."

Discutir com os anfitriões é péssimo. Mas Jim, em particular, parecia querer o que chamou de discussão sobre a eleição e a política em geral. E sua afirmação de que ele e Jane haviam feito sua própria pesquisa e considerado Donald Trump um homem gentil, generoso, leal, amoroso e honesto era simplesmente bizarro demais para deixar em paz.

A conversa foi desconfortável para mim - novamente, essas pessoas abriram sua casa para mim, mas isso significava que eu estava proibido de refutar a alegação de que Black Lives Matter eram bandidos terroristas? Até hoje, continuo inseguro quanto devo ou não ter recuado.

As convicções políticas profundamente arraigadas de uma pessoa não são uma indicação de que elas são mais severas.

O que é uma indicação de que alguém é mais grifter é quando passa de "Black Lives Matter são bandidos terroristas" para "Acreditamos nos sete planos de existência e reencarnação e acreditamos em amar todas as pessoas" enquanto entregamos a você um copo de Starbucks de plástico usado com gelo e água misturados com algum tipo de pó que transformou o líquido em rosa.

O pó veio do que parecia um pacote Goth Crystal Lite. Eu li o rótulo antes de beber qualquer líquido. Ginkgo siberiano, várias outras ervas, nada que parecesse obviamente venenoso. Tinha o gosto de um conselheiro de campo diluído o Kool-Aid, em um esforço para evitar a corrida do açúcar.

"Chama-se 'Alma'", disse Jim, bebendo o seu. “Nos dá toda a energia que precisamos. Sinto que tenho 20 anos de novo e lembro de ter 20! Não estou doente desde sempre.

A alma, os dois me disseram, curaria tudo o que me afligia, incluindo a depressão. "Ah", era tudo o que eu conseguia dizer.

O alívio que senti ao sair da conversa política rapidamente voltou ao desconforto, quando Jim e Jane conversaram sobre alguns de seus outros convidados - incluindo um par de garotas vietnamitas que podiam ver o fantasma do pai de Jane no porão em que eu dormia. Eles falaram sobre suas vidas passadas. Jane, é claro, tinha sido uma princesa egípcia.

"Eu sempre tive uma afinidade pelas mulheres asiáticas", disse Jim, e na pausa que se seguiu, impérios inteiros foram construídos e destruídos. "E eu percebi que era porque eu era uma mulher asiática." Ele era uma chinesa chamada Linda. Em 1800 na China.

Eles me perguntaram se eu já tinha estado com outra mulher antes.

"Nós amamos você", eles me disseram no final da noite, me abraçando com força.

Eu nunca tinha encontrado isso antes, e não tinha linguagem para descrevê-lo além de "profundamente estranho e perturbador". Agora eu sei que isso é chamado de "bomba de amor", uma tática usada por parceiros abusivos e pessoas tentando sugá-lo para um esquema de marketing multinível.

Na desordem do porão, vi uma faixa para algo chamado Neo-Life. O quadro branco ao lado da faixa Neo-Life tinha os nomes de Jim e Jane escritos perto do topo em círculos, com três outros nomes em círculo abaixo deles conectados por linhas, e um quarto nome abaixo de um deles.

Como se isso não fosse suficiente, minhas habilidades de investigação - ou seja, uma simples pesquisa no Google - logo confirmaram que esse era um esquema de marketing multinível.

Na manhã seguinte, acompanhei Jim e Jane a um festival em uma cidade próxima. Enquanto passávamos pelo lago, Jim e Jane apontaram o sistema de rodovias que isolava pequenas cidades do tráfego de automóveis. Eles também conversaram sobre os benefícios da Soul e empresas como a deles, que são locais, e promovem um verdadeiro senso de comunidade. "Isso é definitivamente algo para colocar em seu livro!", Disseram eles.

Mas não foi até a minha terceira e última noite que a venda difícil chegou, do outro lado de uma mesa pegajosa na A&W em uma cidade chamada Nisswa.

"Vemos que você está lutando", Jane me disse. O cansaço da estrada, a ansiedade pelo orçamento, a solidão de falar apenas com estranhos. "Nós podemos ajudar você."

Eles só queriam ajudar. E, por sua vez, eu os ajudaria, e inúmeras outras pessoas. Afinal, eu estava indo por toda a América. Eu poderia facilmente começar a receber milhares de dólares - eu era um grande presente para conversar, tão bom em conversar com estranhos. Tão aberto. Tudo o que eu precisava fazer era comprar algumas centenas de dólares em suplemento à bebida e eu estaria pronto.

"Oh, não estou interessado, desculpe", eu disse.

"Eu sei o que você está pensando, isso não é um esquema de pirâmide", disse Jim, um pouco entusiasmado. "Ajudamos as pessoas."

"Tentamos melhorar suas vidas, ajudá-los a serem mais saudáveis", disse Jane. "E você ganhará muito dinheiro."

Lembrei-me da nota colada no espelho do banheiro, que dizia: "Somos abençoados por ter vários fluxos de receita que nos permitem fazer mais bem". Lembrei-me do estado da casa.

"Mas não me importo com nada disso. Não estou realmente interessado, desculpe - falei com um encolher de ombros e um sorriso. "Eu tenho meus escritos para focar."

Jim parecia vagamente surpreso, mas Jane ficou venenosa com uma rapidez. Sob um "Bem, ainda te amamos", enrolava o tipo de culpa que uma mãe particularmente rancorosa sempre reserva.

"Não é para todos", continuou ela. "Algumas pessoas não gostam de ganhar muito dinheiro. Algumas pessoas não querem viver vidas saudáveis. Meu marido não é exigente o suficiente, às vezes, ele não vê o que eu vejo. ”Perguntei o que ela viu e ela disse:“ Bem, é apenas minha opinião. Mas não vou dizer. Deixei cair e notei sua óbvia decepção por não implorar que ela me dissesse o que pensava de mim.

"Pensamos que, como você é uma pessoa adorável e sociável, com uma mente tão aberta, pode estar interessado nesse tipo de oportunidade", disse Jim. "Acho que estávamos errados."

Eles tentaram pressionar uma assinatura para os suplementos; Eu disse a eles que não poderia gastar US $ 40 por mês nesse tipo de coisa. "Bem, se você não quer ser saudável, esse é o seu caminho", disse Jane.

Nesse momento, não havia muito o que fazer além de sorrir e dar de ombros e apontar para a minha relativamente bem-sucedida carreira como jornalista. "Você pode me ligar quando estiver morrendo de fome", disse Jane. "Talvez lhe damos um desconto."

***

Jim e Jane não foram os primeiros que encontrei - apenas os mais inesperados. Uma mulher da Carolina do Norte exaltou as virtudes dos óleos essenciais do doTerra, decepcionada por não poder ficar mais um dia assistindo a uma aula informativa sobre eles. Os óleos acalmavam bebês com cólicas, baniam alergias. A gripe? Não há correspondência para doTerra. Tudo o que você precisava fazer era encontrar a combinação certa e o lugar certo em seu corpo para rolar os óleos.

E haveria mais nos 38 estados restantes.

Uma mulher da África Ocidental em Maryland chamada Patra aceitou minha reserva no Airbnb. A casa, em um dos subúrbios mais agradáveis ​​de D.C., ficava em um beco sem saída com outras McMansions sem charme, fachadas pedregosas e colunas da Geórgia com a mesma planta. A mulher levou cerca de cinco minutos para chegar à porta, espreitando por uma das cortinas e me dirigindo sem palavras pela casa.

Estranho, pensei, mas talvez ela simplesmente tivesse uma entrada privada para os hóspedes do Airbnb. Eu andei pela casa, e a única outra entrada que vi foi uma porta para o que tinha que ser o porão. Foi desbloqueado.

Luzes fluorescentes tremulantes me cumprimentaram. Algumas poltronas reclináveis ​​se deitaram a pouca distância. A fiação exposta pendia do teto. "Olá?" Eu chamei o porão do assassinato. Sem resposta. Dei alguns passos à frente, empoleirada na ponta dos pés.

Pelo canto do olho, uma figura feminina apareceu e gritou de surpresa. Eu soltei um grito.

"Olá", disse a mulher, provavelmente com cerca de 20 anos, com sotaque do Leste Europeu. "Você é do Craigslist?"

"Airbnb", eu disse, desconfortável.

"O que é o Airbnb?"

“Ah, tipo, as pessoas alugam quartos extras em sua casa por algumas noites? Cadê Patra? "

"Oh, ela deve estar lá em cima", disse a mulher - a quem chamei de "Olga" -. "Talvez você devesse ficar aqui em baixo? Há espaço ao lado do meu, talvez seja o seu? "

Passamos pelo quarto dela, um espaço pequeno e bagunçado com um colchão no chão. Depois, havia o "meu" quarto: mais fios expostos, carpetes puídos do hotel, um colchão encostado na parede e uma estrutura de cama desmontada.

"Acho que não", eu disse.

"Hmmm sim, eu ligo para ela." Ela tentou, deixou uma mensagem. Eu tentei ligar para o número. Finalmente, Patra atendeu quando a mulher ligou novamente. Os sotaques da África Ocidental e da Europa Oriental dificultaram um pouco a comunicação pelo orador. Patra finalmente concordou em descer as escadas.

Eu mostrei a ela a confirmação no meu telefone.

"Eu não aceitei isso! Eu não sabia! Você não pode ficar aqui ”, ela disse. "Estou muito ocupada neste fim de semana." Ela disse que poderíamos conversar lá em cima.

A diferença entre o porão do assassinato e o resto da casa era quase cômica - tapetes e móveis ornamentados, uma linda escadaria que levava ao segundo andar, um ar geral de "fantasia".

Liguei para o Airbnb para ter certeza de que recebi um reembolso total - incluindo taxas de serviço - enquanto tentava ajudar Patra a alterar suas configurações do Airbnb para que esse tipo de coisa não acontecesse com outra pessoa. Apesar dessa preocupação, não pude deixar de notar todos os suportes de papelão. Alguns apresentavam a própria mulher, vestida com roupas acadêmicas. Outros exibiam homens e mulheres sorridentes e rindo de cor. Todos eles anunciaram algo chamado Universidade Teológica My Life.

O radar do meu grifter começou a emitir ruídos muito altos.

No entanto, como eu estava lidando com uma súbita falta de abrigo por duas noites, simplesmente não havia tempo ou largura de banda mental para entender a essência desse problema específico enquanto eu estava lá.

Algumas investigações pós-incidentes mostraram que Patra é um bispo, afirma ter um doutorado. A Universidade Teológica de Minha Vida parece ser algum tipo de fábrica de diploma religioso, cujo objetivo, fora de ganhar dinheiro, não parece prontamente aparente. O traje dos líderes é uma curiosa amálgama dos piores excessos do Vaticano e das tradicionais vestes e bonés universitários.

O site da My Life Theological University informa praticamente tudo o que você precisa saber sobre isso. Não que ele lhe dê informações reais e concretas sobre o que eles fazem, além de conceder aos alunos a capacidade de abençoar os voluntários (?).

Em vez disso, o design no estilo de 1995 e a falta de informações concretas, juntamente com os preços de vários "graus", são bandeiras vermelhas tão grandes que você pode exibi-las com orgulho em qualquer comemoração do dia de maio. Esses graus variam de bacharéis a mestres e até a doutores, como Patra; os doutores custam US $ 300 por curso. Não está claro quantos cursos são necessários para esse tipo de doutorado.

Patra parece também executar um programa de mentoria, e suas várias contas de mídia social prometem que seu programa de mentoria nunca pedirá dinheiro às pessoas.

O site diz aos futuros alunos que um diploma mais alto pode ser útil em empregos sagrados "e seculares" porque prova uma dedicação a um curso mais longo. Minha vida alega ser credenciada por algum órgão chamado "Private Bible College International" e "atender aos requisitos e aprovação do Departamento de Educação do Estado da Flórida".

(Claro que sim.)

Escrever sobre a Universidade Teológica da Minha Vida e suas organizações afiliadas como uma farsa ou um sentimento é um pouco preocupante para mim. Veja bem, os alunos de My Life parecem ser quase exclusivamente cristãos negros.

Os Estados Unidos excluem sistematicamente seus cidadãos negros da participação em sua economia, em seus sistemas políticos e educacionais e até em vários ramos do cristianismo. É por isso que instituições como Howard e Bethune Cookman e outras faculdades e universidades historicamente negras surgiram.

Mas ninguém poderia acusar razoavelmente as HBCUs de fraudes. Graus de divindade também são coisas reais.

E, no entanto, cobrar às pessoas milhares de dólares por um "doutorado" de uma universidade que não é de forma alguma uma universidade real é, sem dúvida, uma questão. O fato de um dos líderes desta escola manter uma mulher da Europa Oriental em seu porão inacabado com pouco mais do que um micro-ondas com defeito e um banheiro também parece um problema.

(Lamento não voltar ao andar de baixo para fazer mais perguntas a Olga. O que ela estava fazendo lá? Ela trabalhava para Patra? Ela estava sendo paga? Se não, quanto ela estava pagando para viver no porão inacabado de uma McMansion no meio de Maryland?)

Nada disso significa dizer que a influência americana - pelo menos casual - é mais prevalente do que no século passado. De fato, muitos dos grifters que encontrei estavam envolvidos em seu processo há décadas. Foi simplesmente surpreendente encontrá-lo com tanta frequência, ver seus fios entrelaçados com tanta força na vida cotidiana de alguém. Se formos honestos, também foi um pouco desanimador. E não de uma maneira que uma xícara de "Alma" pudesse consertar.